今日係……水手4號飛到火星

2018年07月14日 08:00
東網電視
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水手4號是首個成功飛越火星,及傳回火星照片的探測器。(互聯網)

在1965年的今天,美國太空探測器水手4號(Mariner 4)成功飛越火星,亦係美國一系列太空探索計劃中,第一個成功飛越火星嘅太空船。不過大家別以為它的重要性僅止於此,它亦是首個回傳了第一張火星表面照片的探測器。
水手4號深測器由八角形鎂合金結構組成,對角線長度127公分,高度45.7公分。上面有四個長度為6.88公尺的太陽能面板,包括在期末端伸展的太陽壓力翼片。上方亦置有一直徑116.8公分的高增益碟形天線。深測器總高度為2.89公尺,而它底部裝有一個電視相機(Television Camera)置於掃描平台(Scan Platform)上,用以拍攝火星表面並傳回地球,另外還有各類型的偵測儀器。
水手4號於1964年11月28日發射升空,同年12月5日進行一次中途操縱(Midcourse Maneuver)後,經過總共7個半月的航行後,終於在1965年7月14日飛到火星,並於7月15日完成飛越火星任務。在它飛越期間,電視相機交替以紅綠濾鏡取得22張的火星表面照片,而當中最接近火星表面的距離為9,846公里。它從7月15日開始將磁帶中的照片傳回地球,及至同年8月3日才傳送完畢,而所有的照片都傳送兩次以確保沒有資料遺失或損毀。同年12月21日,美國太空總署與水手4號失去連絡。
須知道在它飛越火星前,火星一直以來都是科幻小說的題材,不少作品想像火星是個跟地球相近的地方,或是上面有智慧生物存在。不過當水手4號傳回一系列火星隕石坑及死寂世界的照片時,卻對科學家及當時社會感到震驚。因為根據它傳回的照片及探測數據顯示,火星的大氣層相當稀薄,並且是個相當不活躍的行星,令在火星上尋找智慧生物的希望基本破減,而在水手4號任務後,科學界認為如果火星上有生命,亦只是以更小或更簡單的形式存在。