騰訊AI布局︰Skymind極速成長歷程!

20170522
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Skymind的Nicholson認為,創業最大的挑戰是一路有東西要解決。

騰訊控股(00700)近年積極投資不同範疇的科技和初創公司,其中,去年投資Skymind被市場視為騰訊在人工智能(AI)領域的布局之一。Skymind行政總裁兼聯合創辦人Chris Nicholson接受訪問時分享創業心路歷程,並充滿信心公司今年可取得過千萬元的收入。

總部位於美國三藩市的Skymind是AI初創公司,專注於「深度學習」(Deep Learning)的機器學習和AI技術,幫助企業把AI應用在數據分析、圖像識別處理、訛騙檢測等不同領域上。

Nicholson指,公司技術類似於給予機器感知,如給機器一幅圖像,它可讀出該圖像的名字;又或給機器一個客戶電郵,它可以推測該名客戶是快樂抑或憤怒等。

公司2014年成立以來,累計獲融資300萬美元(約2,340萬港元),投資者包括騰訊、Y Combinator、SV Angel等。他透露,Skymind在上月有超過15萬次下載,並正以每月15%速度增長,其客戶包括內地和跨國大企業,包括前身為法國電訊的Orange、阿里巴巴、Vodafone、IBM,以及一些大型銀行。

創業前的Nicholson曾做過不同工作,寫文章撮要、翻譯、記者、公關,最後才踏上創業旅途:「當年我還是記者,但觀察到科技正在令美國的新聞行業萎縮,所以我決定走去硅谷,自學編寫程式,原以為可入行做開發人員,豈料當人們知道我做過傳媒,都想我教他們如何提高媒體曝光率,於是我就加入了一間初創公司做公關工作。」

然而,他的創業夢並沒有減退。當他察覺到人工智能和機器學習領域的發展潛力龐大,加上認識了當時專注研究機器學習的公司聯合創辦人Adam Gibson,兩人隨即一拍即合:「Gibson是出色的軟件工程師,而我則有營運和與人溝通的經驗,可互補長短,所以就決定試一試創業。」

他們發現當年人工智能市場上尚未有開放源碼軟件,只有版權軟件,遂認為有市場需求需要滿足:「我認為人們透過賣版權賺的錢,不及開放原始碼去長期支援用戶、教他們人工智能,然後當他們需要幫助時就支援他們,所以我們創辦了Skymind。」

Nicholson憶述,創業期間的挑戰是一個接一個,但最大的挑戰往往是你尚未解決的:「一間初創公司的創辦人每3至6個月就要轉換其職位描述,而我在創業時亦花了2年半的時間落手落腳做不同的工作,包括請人、寫文章、後勤支援、銷售、籌募資金、管理,可以說每個崗位都是挑戰。最終,你要學會建立一間人才想加入的公司、做出用戶樂意使用的產品。」

幾經努力,現時Skymind初步做出一些成績。Nicholson預期,今年Skymind會有數百萬美元(亦即逾千萬港元)的收入,並強調「這不是目標,而是合理預期」,而屆時將是他們一個重要里程碑:「這反映我們建立了真正的生意和人們需要的產品。當你製造了人們需要的東西,人們就會給錢你,而當你能幫助客戶成功,我們的收入也會跟隨上升。」

隨着業務擴展,人手亦要擴充,現時他們平均每個月請1至2人,預期在今年聖誕前員工數目會由25人增至近40人。

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●專注製造及銷售兩大任務
Skymind的Nicholson對創業者的忠告是,要謹記初創公司兩項主要任務是「製造」和「銷售」,而這些都要創業家親自落手做才能學懂:「創業者要專注知道用戶遇到的問題,因此在創業初期,創業者要成為聆聽者、學習者和製造者。而當創業家製造了人們需要的東西,下一步就要成為推銷員,把產品和理念推銷給用戶、前來應徵的人才、以及推銷給潛在投資者。」

他續指,創業不易,但現時環境對創業者有很多支援,包括創投基金、培育計劃、加速器、以至公用雲服務等基礎設施,都可幫助初創公司發展業務,令創業難度的降低是前所未見的。

Nicholson總結:「大部分人都不應嘗試獨自創業,因建立一間公司有太多東西要處理。你應該找可以做你不能做的事情的拍檔,找相處得來的,找可以陪你一同從頭建立公司,專注和願意犧牲的夥伴。」

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