新冠肺炎:美國托兒產業告急 將礙窒經濟復甦?

2020年11月01日 13:40
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(Getty Images圖片)
美國託兒業界為應對新冠肺炎疫情紛陷入財務危機,專家警告,若然缺乏政府的緩助而倒閉,恐迫使家長需離開職場照顧小孩,最終礙窒未來的經濟復甦。
外媒報道,全美國的托兒中心處境相當艱困,收託人數在春季銳減後,迄今仍未完全恢復,防疫設備和加強消毒等額外支出高昂。目前估計,美國約40%的托兒中心仍然關閉,大部分仍維持營運的業界之中,受托照顧的嬰幼兒人數僅為2月時的一半,甚至更少。
國會議員和經濟學家警告,許多托兒中心可能因為無法獲得政府紓困而倒閉。若果真的發生倒閉潮,對於在疫情爆發前就無法取得託兒中心名額的父母們來說,未來只能爭奪數量更少的名額;疫情同時已導致許多母親離開職場,對她們的職場生涯造成長達數年的影響。倘若家長為了在家照顧孩童而無法工作,美國經濟恐怕無法難以回復繁榮。
明尼蘇達大學經濟學家Elizabeth Davis稱,即使在經濟好景時期,美國托兒產業能賺取的利潤也相當微薄。幼兒托育期十分短暫,意味着收入不穩定,而托兒中心幾乎沒有值錢的抵押品,銀行不太願意向他們放貸,因此難以取得融資,擺脫困境。
此外,托兒產業的固定成本高昂,既不能將員工的工作自動化,亦無法削減房地產的成本,結果出現托兒產業員工薪資低,但父母卻須支付高額費用的巨大落差。據勞工部的資料,托兒產業員工時薪中位數為11.65美元,相對父母托育一名孩子一年須支付高達1萬美元,若然在大城市的托兒費用需翻倍甚至更高。
疫情仍然持續,政府提供給托兒界的貸款和補貼已經用罄,民主黨議員最近發表報告,呼籲向美國託兒產業提供更多援助,可是國會兩黨對新一輪紓困方案的談判仍陷入僵局。此外,冬季將至疫情可能升溫,或使父母偏向讓孩童待在家中,勢必進一步衝擊業界生計。
美國全國幼兒教育協會於6月份的調查中,超過80%的托兒業界表示,如果他們的入學率減少20%或更多,預計將在1年內永久關閉。據人口普查資料,日托服務提供商第二季的收入較首季下降了35%。