新發現宜居行星僅距地球4光年 勘探有望
】 由英國科學家組成的專家團隊,表示在地球約4光年以外的外太空,發現一名為「Proxima b」的行星,聲稱其氣溫溫和,足以讓水保持液態,孕育生命。科學家近年不斷發現可能適宜居住的系外行星,而「Proxima b」的距離是眾多發現中離地球最近的一顆;隨着高速太空船的研發,人類未來有望可以派太空船,花數十年航程到該行星上登陸探索。科學家形容這次發現令人振奮,是為研究太陽系外生命的起點。

「Proxima b」是恆星比鄰星(Proxima Centauri)的其中一顆行星,科學家表示「Proxima b」是顆岩石行星(rocky planet),其質量稍微大於地球,距離地球僅4.22光年(約40萬億公里),是至今發現離地球最近的一顆或可孕育生命的行星。

「Proxima b」跟比鄰星相當接近,僅距離750萬公里,只及地球跟太陽間的距離5%,「Proxima b」繞其恆星公轉一圈只需11.2日。科學家表示比鄰星屬紅矮星,所散發的輻射遠不及太陽,惟生物能否生存及進化,則是另一個問題。

倫敦大學瑪麗皇后學院的埃斯庫德教授表示:「水、二氧化碳及石頭,這些構成生命所需物質,都存在於這行星上,想起來都有趣。這是一個很好的起點,觀察太陽系以外的生命。這次發現讓人振奮。」埃斯庫德教授還稱,期望是次研究能啟發未來的科學家繼續埋首研究,並謂有關「Proxima b」的研究將陸續有來。

雖然「Proxima b」為最近地球的行星,但科學家坦言若以現時的技術而言,從地球出發到「Proxima b」需花上3萬年,但團隊有信心可研發出一架超級太空船參與任務,讓人類在其有生之年,得以一探「Proxima b」的秘密。英國著名物理學家霍金(Stephen Hawking)正着手研發一隻以1千億瓦特的光束進動、能以時速近1.61億公里的小型太空船,可望20年內便能到達「Proxima b」。